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La pérdida de un animal y los niños

Foto: Santiago Nieto Vera.
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Foto: Santiago Nieto Vera.

Para los niños, la muerte de un animal puede ser traumática, ya que suelen ser su primera experiencia con la muerte. La forma de contestar a las preguntas del niño y la reacción de los adultos ante esta pérdida tendrán una gran influencia sobre la forma en que el niño afronte las pérdidas a lo largo de su vida. Estas primeras experiencias constituirán un “banco de memoria” para el futuro.

Difícilmente se puede imaginar una relación más abierta y natural que la que existe entre un niño y su mascota. Dado que el animal es un ser que no exige ni juzga, probablemente sea la figura de mayor aceptación incondicional en la vida del niño. Es imposible que un niño cumpla siempre todas las normas establecidas por los demás. Los zapatos y manos sucios, las narices que moquean, chuparse el dedo, la habitación desordenada, las malas notas, hacer trampas en los juegos o cualquier otra transgresión pueden causar el disgusto a la desaprobación de padres, profesores, hermanos o amigos, pero nunca por parte de la mascota. Ni siquiera un caso grave de sarampión puede apartar al perro o al gato, siempre están dispuestos a arrimarse al niño y asegurarle de que, a pesar de los granitos, es merecedor de su cariño.

Los animales domésticos cubren otras importantes necesidades de los niños, además del cariño y la amistad. Un niño puede cuidar de su animal tan bien como lo hacen sus padres o hermanos mayores. Esta responsabilidad crea una sensación de importancia en el niño, y este sentido de autoestima puede influir sobre otros aspectos de su vida. Estimulan el desarrollo físico –muchos bebes aprenden a gatear o a andar persiguiendo a un animal doméstico-, y los niños mayores hacen ejercicio jugando y “peleando” con los animales. Las mascotas sirven muy a menudo como objetos de fantasía, alimentando la imaginación de los niños y también sirven de cabeza de turco –“Fue el gato quién derramo la leche” – o –“No puedo hacer los deberes. Tengo que sacar al perro a hacer pipi” –

Hasta los cinco años los niños echan de menos a los animales como compañeros de juego. Sus necesidades emocionales básicas todavía las cubren sus padres y familiares. Los niños mayores y los adolescentes son los más afectados por la pérdida de una animal. Es un período crítico, cuando estos jóvenes están empezando a experimentar sentimientos de enajenación y de rebelión contra las figuras de autoridad en su vida y necesitan desesperadamente la compañía que les ofrece su mascota.

Cuando se produce la muerte de un animal, el dolor y la ansiedad del niño pueden tomar diversas formas:

La culpabilidad: “¿Por qué ha muerto mi mascota? ¿Qué he hecho mal?

Miedo al abandono: “Si se muere mi mascota, también se pueden morir mis padres”

Pesadillas, insomnio, rabia y confusión: “¿Por qué me dejo? A veces los niños se muestran agresivos con la familia y los amigos sin aparente razón.

Hay que alentar al niño para que exteriorice sus emociones y haga preguntas, cuyas respuestas deben ser honestas y directas para que el niño lo entienda sin tener que entrar en detalles morbosos. Hay que hacerle entender que, a pesar de todo nuestro amor y cuidado, las cosas desagradables han de ocurrir. Hay algunas cosas sobre las cuales no tenemos ningún control; nada dura para siempre.
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